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Frenético massacre de cometas em Formalhault

Colisões de cometas podem ter gerado um disco de poeira em torno da linda Formahault , alfa da constelação de Peixe Austral (Piscis Austrini).  Disso trata o artigo escrito por Nancy Atkinson para a Universe Today que traduzi e adaptei a seguir. O texto original pode ser acessado aqui

Imagem em infravermelho afastado do Herschel da estrela Fomalhaut e seu disco. Credito: ESA

Pode haver alguma atividade frenética acontecendo no disco estreito empoeirado em torno de uma estrela próxima chamada Fomalhaut. Os cientistas vêm tentando compreender a composição do disco, e novas observações por parte do Observatório Espacial Herschel revelam que o disco pode ter surgido a partir de colisões de cometas. Mas para  a quantidade de poeira e detritos vistos em torno Fomalhaut ser criada, deveria haver  colisões destruindo milhares de cometas gelados todos os dias.
“Fiquei realmente surpreso”, disse Bram Acke, que liderou uma equipe sobre as observações do Herschel. “Para mim, este é um número extremamente grande.”

Fomalhaut é uma estrela jovem, com apenas algumas centenas de milhões de anos,a  cerca de 25,1 anos-luz de distância e duas vezes mais massiva que o Sol.É a estrela mais brilhante do constelação Piscis Austrinus e uma das estrelas mais brilhantes em nosso céu, visível no céu do hemisfério sul, no hemisfério norte no outono e no início das noites de inverno .

O cinto de poeira toroidal (em forma de pneu)  de Fomalhaut  foi descoberto na década de 1980 pelo satélite IRAS. Já foi visto várias vezes pelo Telescópio Espacial Hubble, mas  as novas imagens do Herschel mostram o cinto em muito mais detalhe em comprimentos de infravermelho afastado como nunca visto antes.

Acredita-se que as propriedades estreitas e a assimetria do disco aconteçam  devido à gravidade de um possível planeta em órbita em torno da estrela, mas a existência do planeta ainda está em estudo.

Acke, da Universidade de Leuven, na Bélgica, e seus colegas de equipe analisaram as observações do Herschel e encontraram  temperaturas de poeira no cinto que estão entre -230 e -170 º C, e porque Fomalhaut é ligeiramente fora de centro e mais perto do lado sul do cinto, o lado sul é mais quente e mais brilhante do que o lado norte.

Essas observações coletaram a luz estelar dipersada  pelos  grãos de fora do cinto,  luz  essa, que se mostrou muito fraca nos comprimentos de onda visíveis do Hubble, sugerindo que as partículas de poeira são relativamente grandes. Mas isso  parece ser incompatível com a temperatura do cinto tal como medido pelo Herschel no  infravermelho afastado 

Enquanto observações com Hubble sugerem que os grãos do disco de poeira sejam relativamente grandes, os dados  do Herschel  mostram que o pó no cinto tem as propriedades térmicas de pequenas partículas sólidas, com tamanhos de apenas alguns milionésimos de metro de diâmetro. Observações  do HST sugerem grãos sólidos mais de dez vezes maiores.

Para resolver o paradoxo, Acke e colegas sugerem que os grãos de poeira devam ser grandes agregados fofos, semelhantes às partículas de poeira liberadas a partir de cometas em nosso Sistema Solar. Eles teriam tanto  as propriedades térmicas como as de dispersão corretas.

No entanto, isto conduz a um outro problema.

A luz brilhante vinda de Fomalhaut deveria soprar pequenas partículas de poeira para fora do cinto muito rapidamente, mas estes grãos parecem permanecer lá em abundância.

Então, a única maneira de explicar a contradição é o reabastecimento do cinto através de colisões contínuas entre objetos maiores em órbita em torno de Fomalhaut  que criam um pó novo.

Não é a primeira vez que a evidência de colisões cometárias têm sido vistas em torno de outro estrela. No ano passado, astrônomos usando o Telescópio Espacial Spitzer detectaram uma atividade semelhante a um tipo de “bombardeio pesado” , onde corpos gelados do sistema solar exterior estariam  possivelmente jogando mundos rochosos para mais perto da estrela.

Em Fomalhaut, no entanto, para sustentar o cinto, a taxa de colisões deve ser marcante: todo dia, o equivalente a dois cometas de 10 km de porte ou 2.000 cometas de 1 km de tamanho  devem ser completamente esmagados em pequenas partículas de poeira macias.

A fim de manter a taxa de colisão tão alta, os cientistas estimam que deve haver entre 260 mil milhões e 83 trilhões de cometas no cinto, dependendo do seu tamanho.Isso não é insondável, a equipe diz que, como nosso próprio Sistema Solar tem um número similar de cometas em sua Nuvem de Oort , que se formou a partir de objetos espalhados a partir de um disco em torno do Sol, quando era tão jovem como Fomalhaut.

“Estas imagens bonitas do Herschel tem fornecido as informações cruciais necessárias para modelar a natureza do cinto de poeira em torno de Fomalhaut”, disse Göran Pilbratt, cientista do projecto ESA Herschel.

Fonte: ESA

 

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