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maio
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Dione pode ter sido ativa como Enceladus

Adoro as luas geladas de Saturno, especialmente Enceladus. Agora a sonda Cassini traz indícios de que Dione pode ter sido como Enceladus e que pode ainda ser ativa. O artigo que traduzi e adaptei é da Universe Today escrito por Nancy Atkinson e o original pode ser lido aquiDione

De longe, a maior parte da lua de Saturno Dione se assemelha a uma bola de bilhar branca. Graças ao close-up de imagens de 500 quilômetros de extensão de uma montanha da lua (800 km de comprimento) feitas pela sonda Cassini da NASA, os cientistas descobriram mais evidências de que Dione era provávelmente ativa no passado. E ainda pode estar ativa agora.

“As imagens sugerem que Dione poderia ser um fóssil da maravilhosa atividade que a sonda Cassini descobriu na pulverização gêiser da lua de Saturno, Enceladus, ou talvez uma cópia mais fraca de Enceladus”, disse Bonnie Buratti, do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA em Pasadena, na Califórnia, que lidera a equipe da Cassini que estuda satélites gelados. “Pode haver  muitos mundos mais ativos com água lá fora do que se pensava anteriormente”.

Janiculum Dorsa, uma mountanha que aparece ao longo da imagem como uma cicatriz está fornecendo novas evidências de que a lua Dione já foi ativa.

Janiculum Dorsa, uma mountanha que aparece ao longo dessa imagem como uma cicatriz, está fornecendo novas evidências de que a lua Dione já foi ativa. Crédito: NASA/JPL- Caltech/Space Science Institute.

Acredita-se que outros corpos do sistema solar possam ter um oceano subsuperficial – incluindo as luas de Saturno Enceladus e Titã e a lua de Júpiter Europa – que estão entre os mundos mais geologicamente ativos em nosso sistema solar. Eles têm sido alvos interessantes para geólogos e cientistas que procuram os blocos de construção da vida em outras partes do sistema solar. A presença de um oceano subterrâneo em Dione iria aumentar o potencial astrobiológicos desta bola de gelo antes desinteressante.

Sugestões de atividade em Dione chegaram recentemente da Cassini, que explora o sistema de Saturno desde 2004.  O magnetômetro da sonda detectou um fluxo de partículas fraca vinda de Dione e as imagens mostraram evidências de uma possível camada líquida ou lamacenta sob sua crosta rochosa de gelo. Outras imagens da Cassini revelaram também antigas fraturas inativas em Dione semelhantes às observadas em Enceladus que atualmente pulveriza gelo de água e partículas orgânicas.

A montanha examinados no último artigo – publicado em março na revista Icarus – é chamado Janiculum Dorsa e varia em altura de cerca de de 1 a 2 km. A crosta da lua parece franzir sob esta montanha, tanto quanto cerca de 0,5 km.

A topografia da mountanha conhecida como  Janiculum Dorsa na lua   Dione. As cores indicam elevação, com o vermelho como as áreas mais altas e o azul as mais baixas. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute.

A topografia da montanha conhecida como Janiculum Dorsa na lua de Saturno, Dione. As cores indicam elevação, com o vermelho como as áreas mais altas e o azul as mais baixas. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute.

“A dobra da crosta sob Janiculum Dorsa (nome da montanha) sugere que a crosta gelada estava quente e a melhor maneira de explicar esse calor é assumir que Dione tinha um oceano subsuperficial quando o sulco foi formado”, disse Noah Hammond, o principal autor do trabalho, que é baseado no Brown University, Providence, RI

Dione ficou aquecida por ter ser esticada e apertada, uma vez que fica mais perto e mais distante de Saturno em sua órbita. Com uma crosta de gelo que podem deslizar independentemente de seu núcleo, o puxão gravitacional de Saturno fica exagerado e cria 10 vezes mais calor, Hammond explicou. Outras explicações possíveis, como um hotspot local ou uma órbita muito irregular, parecem improváveis.

Os cientistas ainda estão tentando descobrir por que Enceladus tornou-se tão ativo enquanto Dione apenas parece não ter atingido a mesma atividade. Talvez as forças de maré tenham sido mais fortes em Enceladus, ou talvez a maior fração de rocha no núcleo de Enceladus, tenha provocado mais aquecimento radioativo proveniente de elementos mais pesados. Em qualquer caso, os oceanos subterrâneos líquidos parecem ser comuns  nesses satélites gelados, alimentando a esperança de que outros mundos gelados a serem explorados em breve – como os planetas anões Ceres e Plutão – possam ter oceanos debaixo de suas crostas.  As novas missões Dawn  e Horizons da Nasa chegaraão a esses planetas anões em 2015.

Emceladus e seus jatos

Emceladus e seus jatos. Crédito: Cassini NASA

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