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ago
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Galáxias Monstro perdem o apetite com a idade.

Sempre digo que tudo o que sabemos sobre astronomia pode mudar a qualquer momento, principalmente à medida que nossos equipamentos vão se tornando mais precisos e potentes.

Uma interessante pesquisa feita sobre o canibalismo galático traz resultados inesperados e surpreendentes. A NASA anunciou esses resultados  em Agosto de 2013 no informe que traduzi e adaptei. O texto original pode ser acessado aqui.

Esta imagem mostra dois dos aglomerados de galáxias observadas pelo NASA Wide-field Infrared Pesquisa Explorer (WISE) e pelo Telescópio Espacial Spitzer . Aglomerados de galáxias estão entre as estruturas de maior massa no universo. A galáxia central e maior em cada agrupamento, o chamado Galáxia mais brilhante do aglomerado ou BCG, é visto no centro de cada imagem.  Image credit: NASA/JPL-Caltech/SDSS/NOAO

Esta imagem mostra dois dos aglomerados de galáxias observadas pelo NASA Wide-field Infrared Pesquisa Explorer (WISE) e pelo Telescópio Espacial Spitzer . Aglomerados de galáxias estão entre as estruturas de maior massa no universo. A galáxia central e maior em cada agrupamento, o chamado Galáxia mais brilhante do aglomerado ou BCG, é visto no centro de cada imagem.
Image credit: NASA/JPL-Caltech/SDSS/NOAO

 

Nosso universo é repleto de galáxias unidas pela gravidade em famílias maiores, os aglomerados. Situada no coração da maioria dos aglomerados há uma galáxia monstro que acredita-se que cresça em tamanho por meio da fusão com galáxias vizinhas, processo que os astrônomos chamam de canibalismo galáctico.

 

Uma nova pesquisa do telescópio espacial Spitzer da NASA e Wide-field Infrared Pesquisa Explorer (WISE) está mostrando que, ao contrário das teorias anteriores, estas galáxias gigantescas parecem retardar seu crescimento ao longo do tempo, alimentando cada vez menos fora galáxias vizinhas.

 

“Descobrimos que essas galáxias massivas pode ter começado uma dieta nos últimos 5.000 milhões anos e, portanto, não ganharam muito peso recentemente”, disse Yen-Ting Lin da Academia Sinica, em Taipei, Taiwan, autor principal de um estudo publicado no Astrophysical Journal.

“Descobrimos que essas galáxias massivas podem ter começado uma dieta nos últimos 5.000 milhões anos e, portanto, não ganharam muito peso recentemente”, disse Yen-Ting Lin da Academia Sinica, em Taipei, Taiwan, autor principal de um estudo publicado no Astrophysical Journal.

 

Peter Eisenhardt, um co-autor do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA em Pasadena, Califórnia, disse que “WISE e Spitzer está nos fazendo ver que há muita coisa que entendemos – mas também muita coisa que não entendemos sobre a massa das galáxias mais maciças.

As novas descobertas ajudarão os pesquisadores a entender como aglomerados de galáxias –  objetos celestes que estão entre as estruturas de maior massa no nosso universo – se formam e evoluem.

Os aglomerados de galáxias são compostos por milhares de galáxias, reunidas em torno de seu maior membro, o que os astrônomos chamam a galáxia mais brilhante  do aglomerado, ou BCG. BCGs podem ter até dezenas de vezes a massa de galáxias como a nossa Via Láctea. Eles engordam em tamanho por canibalizar outras galáxias, bem como assimilar estrelas que são canalizadas para o meio do conjunto  que está em crescimento.

Para controlar a forma como esse processo funciona, os astrônomos pesquisaram cerca de 300 aglomerados de galáxias, abrangendo 9000000000 anos de tempo cósmico. O aglomerado mais distante remonta a uma época em que o universo foi de 4,3 bilhões de anos, e os mais próximos, quando o universo era muito mais velho, 13 bilhões de anos (o nosso universo tem  atualmente 13800000000 anos de idade).

“Você não pode observar uma galáxia crescendo, então, fizemos um censo da população”, disse Lin. “Nossa nova abordagem nos permite conectar as propriedades médias de grupos que observamos no passado relativamente recente com aqueles que observam mais para trás na história do universo.”

Spitzer e WISE são ambos telescópios de infravermelho, mas eles têm características únicas que se complementam em estudos como estes. Por exemplo, o Spitzer pode ver mais detalhes que o WISE, que lhe permite capturar os aglomerados mais distantes melhor. Por outro lado, o WISE, que faz um levantamento de todo o céu no infravermelho, é melhor para a captura de imagens de aglomerados próximos, graças ao seu maior campo de visão. Spitzer ainda está ativor; WISE entrou em hibernação em 2011, após sucesso na varredura do céu duas vezes.

Os resultados mostraram que o crescimento do BCG se aproximou das taxas previstas pelas teorias até 5 bilhões de anos atrás, ou um tempo quando o universo tinha cerca de 8 bilhões de anos. Depois disso, parece que as galáxias, em sua maior parte, pararam de mastigar outras galáxias em torno deles.

Os cientistas não tem certeza sobre a causa de diminuição de apetite BCGs ‘, mas os resultados sugerem que os modelos atuais precisam de ajustes.

“BCGs são um pouco como as baleias azuis – ambos são gigantescos e muito raros em número. Nosso censo da população de BCGs assemelha-se à medida de como as baleias ganham o seu peso à medida que envelhecem. No nosso caso, as baleias não estão ganhando tanto peso quanto pensávamos. Nossas teorias não estão batendo com o que observamos, nos levando a novas questões “, disse Lin.

Outra explicação possível é que as pesquisas estejam deixando escapar um grande número de estrelas nos aglomerados mais maduros. Aglomerados podem ser ambientes violentos, onde as estrelas são retiradas de galáxias em colisão e jogadas para o espaço. Se as observações recentes não estão detectando essas estrelas, é possível que as enormes galáxias estejam, na verdade, continuando a crescer.

Futuros estudos de Lin e outros cientistas, devem revelar mais sobre os hábitos alimentares de uma das maiores espécies galácticas da natureza.

 

 

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